同じ年、英船「カメロニアン号」
ドイツ潜水艦が魚雷を発射します。

帝国海軍は発見が一瞬遅れますが、
日本の駆逐艦はそこに果敢に全力で突入して、
自ら魚雷の犠牲となって
輸送船を守ったのです。

これらのことにより帝国海軍は
大きな信頼を得て、
輸送船の船長の多くは
帝国海軍の護衛を望み、
日本艦隊の護衛でなければ出発しない
という船長が出るほどでした。

この帝国海軍の奮戦振りに
イギリスは「地中海の守護神」と称え、
世界中からも称賛されました。

これら帝国海軍の活躍に対し、
イギリス国王は日本の将兵に勲章を授与し、
何と英国議会では議会始まって以来、
日本語で「バンザイ三唱」までもが
行われました。

任務中の「榊」が潜水艦Uボートの
雷撃を受け大破し、
59名が帰らぬ人となりました。

他の戦闘と併せて78名が命を落とされました。

しかし、この帝国海軍・
第二次特務艦隊の栄誉と勇敢さが称えられ、
大正7年にカルカーラの英海軍墓地内に
大理石の墓碑が建立されました。

これが「大日本帝国第二特務艦隊
戦死者之墓」です。

その後、第二次大戦で、
このマルタ島はドイツ空軍の猛烈な
攻撃にさらされ、
この時の爆撃でこの墓碑の
「大日」の文字が吹き飛ばされ破損
してしまいました。

終戦後、マルタ島に訪れる日本人も少なく、
この墓碑は30年間壊れたままでしたが、
昭和46年2月、当時の自衛隊・
海上幕僚長が訪欧でマルタに立ち寄った時に、
あまりに破損がひどいので、
外務省と協議して再建することにしました。

昭和48年11月18日に復元され、
イタリア大使館主催で除幕式が
盛大に行われました。

大正10年4月、皇太子であった昭和天皇が
欧州ご訪問なされましたが、
まず真っ先に訪れたのがこのマルタの地でした。

そしてこの墓碑にご参拝なされ、
花輪を供えて英霊を慰められました。

この御心にきっと英霊たちも喜んだ
ことでしょう。

この時、マルタの地では日章旗と
皇室の菊の御紋で溢れかえった
と言います。

その墓碑が再建されたことを
お聞きになられた昭和天皇は
大変お喜びになられたそうです。

『日本海軍地中海遠征記-
 若き主計中尉の見た第一次世界
 大戦-』

の解説をしたC・W・ニコルさんはこう
書いています。

「80余年の時を経て今、
 海上自衛隊がインド洋に派遣されているが、
 派遣の是非を論じる前に
 世界が称賛したこんな勇敢で
 誇り高い日本人が居たという
 事実をもっと学んで欲しい」

彼はこの本の印税を
全額マルタ碑の維持費寄付しました。

この英国生まれのC・W・ニコルさんは
平成7年に日本国籍を取得しました。

その理由をこう語っています。

「日本が私の家であり、
 もっとも愛する国だからだ。

 どの国にもまして私は
 日本で一番多くの時間を過ごしている。

 家族も友人も世界中にいるけど、
 私の一番親しい友人たちは
 ほとんどが日本人だ。

 日本は私に衣食住を与え、
 移動を許し、私を守ってくれる。

 こう言うと、よく『日本のどこがそんなに
 いいんですか』

 と尋ねられる。

 そう聞くのはいつも決まって日本人だ・・・。

 私はこれからも誇り高き日本人として、
 精一杯生きて生きたい」と語っています。

マルタの土となった英霊は
いまも祖国日本には帰っていません。

英霊たちは、もはや今の日本人は
自分たちのことをすっかり忘れ去られて
いるのかもしれないと、
そういう思いだろうか・・・。

遠い地の英霊たちは遥かなる祖国日本を、
今の日本人をどんな気持ちで眺めているのだろう。